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已经陷入困境的企业养老金计划注定会因低利率而失败

本周通用电气宣布了冻结其固定收益养老金计划的计划。它的养老金义务是公司最大的债务,未来的收益估计价值920亿美元,仅次于IBM,后者在2008年冻结了935亿美元的计划。(冻结的养老金计划意味着没有新员工加入,已经加入该计划的员工不会获得未来的福利。)通用电气的养老金资产仅覆盖其负债的75%左右,每年必须贡献约60亿美元来为当前和未来的退休人员的福利提供资金。由于面临更多的财务问题,通用电气正在尽可能地摆脱所有的债务。但这个问题并非通用电气独有。该集团是《财富》500强中仅存的16家提供固定福利计划的公司之一。自上世纪80年代以来,大型养老金计划的数量一直在下降,剩下的几个可能很快就会步通用电气的后尘。

为养老金融资而苦苦挣扎的企业并非美国独有。全球处于历史低位的利率使得固定收益计划难以为继。即使是世界上管理最好、资金最充足的著名的丹麦养老金计划,也需要他们的政府在2012年改变养老金负债(基于利率)计算的规则。从那以后,利率进一步下降,丹麦的法规可能会再次修订。经济学家和评论人士通常喜欢大谈低利率的好处,他们认为低利率会扩大就业和经济活动。但成本总是存在的,其中之一是,当低利率使得工作场所养老金过于昂贵时,公司最终会将风险和成本转嫁给员工。

在美国,最初是1974年的《雇员退休收入保障法》(Employee Retirement Income Security Act)迫使企业计划完全承认他们的养老金成本,并据此提供资金。结果,许多公司,尤其是小公司,都削减了他们的养老金。有一些公司坚持不走,大多数是大公司愿意并能够承担员工的退休风险,并将其作为留住长期员工的福利。但是持续的低利率和不断下降的利率进一步增加了养老金的成本,使得任何规模的公司都负担不起固定收益。

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